Circle 成長之路遍佈荊棘,做過錢包支付、OTC、交易所,最終在穩定幣 USDC 上找到了長期使命。

原文標題:《多次轉型,入華受挫,USDC 發行方背後的資本局》
撰文:Moon

「一個人生命中的最大幸運,莫過於在他的人生中途,即在他年富力強時發現了自己生活的使命。」

茨威格在《人類羣星閃耀時》中如此寫道。

每個人一生中總要翻過幾座山,淌過幾條河,才能找到相伴一生的使命所在,公司同樣如此。

2021 年 7 月 8 日,USDC 發行方 Circle 宣佈,它計劃與一家特殊目的收購公司(SPAC)合併上市,估值 45 億美元。

回顧 Circle2013 年創立以來的發展歷程,一路坎坷,做過錢包支付、OTC、加密貨幣交易所、穩定幣……付出過沉重代價,熊市估值一度下跌 75%,大幅裁員,割肉出售核心資產,最後終於找到了長期使命與方向所在——USDC。

Circle 是幸運的,危機時刻,總有貴人相助,Jim Breyer、 General Catalyst、IDG 資本一路扶持,纔有 Circle 的今天。

這是區塊鏈世界中一個關於成長與資本的故事。

揭祕 Circle 八年成長故事:多次轉型,終尋使命 USDC

連續創業者擁抱比特幣

2013 年,傑瑞米·阿萊爾(Jeremy Allaire)和 Adobe 首席科學家肖恩·內維爾(Sean Neville)共同創立了 Circle,總部設在波士頓,這是他第三次正式創業。

在此之前,他分別於 1995 年和 2012 年締造了兩家上市公司,軟件公司 Allaire 和在線視頻平臺 Brightcove,並積累了深厚的人脈資源。

Circle 成立之初,便獲得 900 萬美元 A 輪融資,創下了當時加密貨幣公司有史以來的最高融資額。

投資者包括 Jim Breyer、 Accel Partners 和 General Catalyst,都是阿萊爾上一家公司 Brightcove 的投資者,與此說是投資 Circle 這家公司,不如說,他們就是投資傑瑞米·阿萊爾這個人。

當時的 Circle,被譽爲「美國版支付寶」。

Circle 最初的產品形態就是一個數字貨幣錢包,主要提供加密貨幣(比特幣)的儲存及法幣兌換服務,利用比特幣實現資金的快速轉移。

比如,國際間轉賬使用 SWIFT 需要 3-5 個工作日的確認,但使用 Circle,可以依靠「現金——比特幣——現金」的路徑快速轉賬,這個過程中,比特幣成爲了中間通道。

此時的阿萊爾是一個堅定的比特幣信徒,認爲實現跨國界的支付系統只是時間問題。他想讓用戶像使用郵件,短消息一樣,沒有太多阻礙就能實現轉賬支付。

隨後,Circle 一路高歌。

2015 年 8 月,Circle 獲得高盛集團和 IDG 資本領投的 5000 萬美元融資,從此,IDG 資本成爲了 Circle 的成長路上的「貴人」。

爲什麼 IDG 資本會參與領投 Circle?

這離不開 Circle 的早期投資者 Jim Breyer,以早期投資 FaceBook 聞名,他還有另外一個身份——IDG 在美國的投資合夥人。在 Jim Breyer 的推薦下,IDG 資本參與投資 Circle。

9 月,Circle 拿到了紐約金融服務局頒發的第一張數字貨幣許可證 BitLicense,這意味着 Circle 可在紐約州持證提供數字貨幣服務。

同樣在這一年,中國的移動支付市場戰火四起,微信依靠微信紅包快速擠佔支付寶的市場份額,大洋彼岸的 Circle 不止於觀望,也在年底推出了社交支付。

當時來看,這是一次大膽的創新嘗試,如今來看,這或許源自自身定位不清晰,爲後來的多次轉型埋下了伏筆。

揭祕 Circle 八年成長故事:多次轉型,終尋使命 USDC

入華

2016 年,Circle 命運轉折的一年。

4 月,Circle 拿到了英國金融服務監管局頒發的電子支付牌照,這也是英國監管機構首次向經營加密貨幣和數字資產業務的公司頒發許可證。

6 月,驕陽似火,Circle 成功牽手中國資本,宣佈完成 6000 萬美金 D 輪融資,由 C 輪的領投方 IDG 資本繼續領投,此外,百度、光大、宜信、萬向、中金甲子等中國企業紛紛跟投。

其中,IDG 資本連續領投 Circle C 輪和 D 輪,並進入其董事會,IDG 資本創始人合夥人熊曉鴿曾如此評價該筆投資:

現在國內投資互聯網公司,基本都在投應用,而不是技術。很重要的一個原因是,目前國內看到在商業模式方面的創新比較多,而技術創新相對較少。IDG 資本所投資的美國技術,例如 Circle 的比特幣區塊鏈技術,基本都屬於「美國能做,而中國目前做不了,或者說做得沒有美國好」的類型。

然而,技術雖然投在國外,IDG 資本的初衷還是有一天能夠將前沿技術帶到中國,並獲得落地的長足發展,這是我們投資一家美國公司的「中國角度」。

Circle 之所以引進衆多中國頂級資本,和他當時的入華計劃有關。

2016 年初,Circle 組建成立了獨立運營的 Circle 中國公司——世可中國,主體爲天津世可科技有限公司,意爲「可以通行於全世界的支付」,公司 CEO 由 當時 IDG 資本的 EIR (入駐企業家)李彤擔任,萬向集團肖風任董事。

揭祕 Circle 八年成長故事:多次轉型,終尋使命 USDC左起:世可中國 CEO 李彤、Circle 創始人 Jeremy Allaire、IDG 資本創始合夥人熊曉鴿

創始人阿萊爾表示,Circle 將在中國的監管框架下開展業務,在未取得政府許可情況下,不會貿然上線產品。

此外,Circle 一直在同中國的監管層、銀行等機構進行溝通、分享信息。然而我國高度重視金融安全,在國內開展支付業務需要第三方支付牌照,因此,Circle 在華業務長時間處於停滯狀態,有名無實。

據企查查信息顯示,2020 年 8 月 15 日,天津世可科技有限公司申請簡易註銷,並於 9 月 7 日正式註銷,退出中國。

有意思的是,Circle 並未在中國開展實際業務,卻一度影響了 A 股上市公司的股價。

或許是 IDG 對於 Circle 的影響力太大 ,2018 年,A 股市場一度瘋傳,IDG 要將 Cirle 注入其控股的上市公司「四川雙馬」,引來深交所發函詢問,四川雙馬不得不澄清,此爲無事實依據的猜測,公司不存在發展區塊鏈業務的計劃。

揭祕 Circle 八年成長故事:多次轉型,終尋使命 USDC

轉型:交易所和穩定幣

2016 年,伴隨着比特幣分叉、擴容之爭愈演愈烈,阿萊爾逐漸對比特幣停滯發展不滿,「三年過去了,比特幣的發展速度放緩了很多」,阿萊爾此前接受採訪時曾這樣表示。

12 月 7 日,Circle 發佈公告,宣佈「放棄比特幣業務」,保留比特幣及美元等法幣的轉賬業務,但用戶無法進行比特幣買賣,並表示,「Circle 會把業務重心轉移到社交支付上」。

但事實上,Circle 的整體發展思路卻是從支付轉移到了交易,「阿萊爾淡化了比特幣(支付)在 Circle 業務中所扮演的角色,開始做更多關於賺錢的工作」,Coindesk 曾如此報道。

在加密貨幣領域裏,什麼業務最賺錢?交易所。

2017 年,Circle 對外表示,儘管取消了 APP 中直接買賣比特幣的功能,但其依舊爲大型交易所做市,並推出爲機構客戶提供大額加密資產 OTC 服務的 Circle Trade。

2018 年 2 月,Circle 宣佈以 4 億美元收購加密資產交易所 Poloniex,正式進軍加密貨幣交易所領域,此次併購的融資由其大股東 IDG 資本主導。

5 月,Circle 繼續公佈融資消息,宣佈獲得 1.1 億美元融資,由比特大陸領投,IDG 資本、Breyer Capital 等繼續老股東跟投。

值得注意的是,領投的比特大陸同樣由 IDG 資本投資,據深潮 TechFlow 瞭解,正是 IDG 資本出面聯姻,才促成比特大陸領投,此時,IDG 已是 Circle 最大的機構股東。

這筆投資對於 Circle 非同一般,一方面這是按照投後 30 億美元的超高估值進行融資,不到一年之後,其估值下跌 75%。

其次,18 年下半年即將迎來慘烈的大熊市,無論是 Circle 還是比特大陸都將面臨生死考驗,有了這筆錢,一定程度上幫助了 Circle 度過難關。

有了資本注入,Circle 開始四處出擊,試圖全面開花。

2018 年 7 月,Circle 推出了錨定美元的穩定幣 USDC,回頭來看,這無疑是歷史性的一刻,Circle 做出了對於其而言最重要的決定。

除了最核心的交易所和穩定幣業務,Circle 的佈局也開始向外延伸。

2018 年 10 月,Circle 收購股權衆籌平臺 SeedInvest,並建立 Circle Reseach 輸出加密貨幣行業消息和報告。

至此,在資本的推動下,Circle 成爲了業務多元的加密貨幣集團:Circle Pay 提供轉賬;SeedInvest 用於籌集資金;Circle Trade 提供場外交易服務;Poloniex 提供交易業務;USDC 爲美元穩定幣。

一切看起來很美好,殊不知,寒冬已至。

灰色 2019,斷臂求生

2019 年,Circle 灰色的一年。

2 月,Cointelegraph Japan 率先披露,在 SharesPost 的股票交易平臺上,Circle 公司估值爲 7.05 億美元。9 個月前,Circle 獲得比特大陸 1.1 億美元投資後估值高達 30 億美元,不到一年,估值大跌 75%。

5 月,Coindesk 報道,Circle 已裁員 30 人,約佔員工總人數的 10%,後來接連又走了 3 位高管。

但最讓阿萊爾頭疼的或許還是重金收購的 Poloniex 遭遇滑鐵盧。

2019 年 5 月 13 日,Poloniex 宣佈將在美國用戶的頁面中下架 9 種加密貨幣。因爲根據美國法律,這些代幣已接近證券的概念,但它們卻並未在 SEC 被註冊,有違規風險。10 月,再次下架 6 種加密貨幣,損失大量利潤。

爲此,阿萊爾數次公開表示對美國監管機構的不滿,卻又無可奈何,只能將 Poloniex 的業務主體轉移至監管環境更爲寬鬆的百慕大。7 月 23 日,Circle 宣佈 P 網將獲得百慕大數字資產業務許可執照。

但這依然無法阻止 Poloniex 不斷喪失市場,從 2017 年一度接近 60% 的市場份額(合規交易所中),到 2019 年 9 月,市場佔比僅有 1%。

揭祕 Circle 八年成長故事:多次轉型,終尋使命 USDC

估值大跌、核心業務受挫、人才流失……Circle 再次站在了命運的十字路口。關鍵時刻,Circle 選擇斷臂求生,從 2019 年下半年陸續剝離非核心業務,專注於穩定幣 USDC。

6 月,Circle 宣佈從 7 月 8 日起,Circle Pay 服務將逐步取消對用戶支付和收費的支持,並最終於 9 月 30 日完全取消對 Circle Pay 的所有支持。

9 月 25 日,Circle 在發佈公告稱暫停 Circle Research 項目。

10 月,在衆人的驚愕聲中,Circle 出售了交易所業務 Poloniex ,從屬於一家亞洲投資公司運營的「Polo Digital Assets 」,背後的參與者爲波場創始人孫宇晨。

據最新的 SPAC 文件顯示,Circle 在其收購併隨後出售 Poloniex 的過程中損失了超過 1.56 億美元。

12 月 17 日,Circle 向交易所 Kraken 出售其 OTC 服務檯 Circle Trade。

到了 2020 年,Circle 旗下的加密投資交易應用 Circle Invest 以股權方式出售給 Voyager Digital。

至此,經過一系列瘦身,Circle 從一個多元化的加密貨幣集團變成了專注於 USDC 的穩定幣發行商,直面挑戰 Tether。

終尋使命——USDC

在穩定幣江湖,USDT 一直處於無可撼動的霸主地位,不過到了 2021 年,情況開始出現些許變化。

根據 TheBlock 數據,年初至今,整個穩定幣市場增長從 289 億美元,增長至 1094 億美元,增長超過。

其中,USDT 發行總量從 216 億美元增長至 642 億美元,增長 296%,而 USDC 發行總量從 42 億美元增長至 258 億美元,增長 614%。

在 USDC 的衝擊下,USDT 的穩定幣市值佔比從年初的 74%,降低至如今的 58%,而 USDC 市值佔比從 15% 增長至 23%。

揭祕 Circle 八年成長故事:多次轉型,終尋使命 USDC

在市場看來,這就是合規與 DeFi 的勝利。

根據加密貨幣專家 Ryan Watkins 的說法,Tether 衰落的一個主要原因是由於 DeFi 協議越來越多地採用 USDC,用戶可以通過使用 USDC 與 DeFi 協議互動而獲得高收益。

今年,Circe 推出了 DeFi API,使得機構用戶接入 API 即可訪問各種 DeFi 協議,由此成爲了連接傳統金融市場和 DeFi 的橋樑。

Compound、Coinbase 相繼推出 USDC 儲蓄收益產品,收益率都在 4% 左右,遠超傳統金融市場美元收益率。

而這一切又得益於 USDC 的合規與透明,創始人阿萊爾引以爲豪:

USDC 既受監管,又經過審計。這很重要,來確保穩定幣和美元是一對一掛鉤的。因此,我們有來自世界上最大的會計事務所的月度報表,這就確保了流通中的資金一比一地由美元儲備,而且我們在一個世界上最大的美元銀行機構的獨立賬戶中存儲這些美元資產。因此,它可以給 USDC 持有者很大的信心。另一點不同的是,你可以去 Circle 和 Coinbase 隨時把它轉換成美元。

目前已有超過 250 億美元的 USDC 在流通,阿萊爾相信到 2023 年底將有 1900 億美元的 USDC 流通。

發行穩定幣只是第一步,Circle 的壯志是利用 USDC 的普及來建立利用基於 USDC 的金融服務體系,爲此,未來 USDC 將更加積極行動。

(1)多鏈擴展。

6 月 30 日, Circle 發佈公告草案稱,預計在未來幾個月內在 Avalanche、Celo、Flow、Hedera、Kava、Nervos、Polkadot、Stacks、Tezos 和 Tron 上發行 USDC,這將極大地提高 USDC 的轉賬效率,同時降低成本。

(2)擴寬商業應用。

據阿萊爾介紹,USDC 增長最快的用途是作爲借貸資產,此外,USDC 也在用於數字遊戲、網絡遊戲、電子商務等市場。2021 年 3 月,信用卡公司 Visa 表示,將允許使用 USDC 在其支付網絡上結算交易,USDC 出圈正在路上。

2021 年 5 月,Circle 宣佈完成 4.4 億美元融資,吸引了來自富達(Fidelity)、FTX、DCG、Marshall Wace、Valor Capital Group、Pillar VC、Intersection Fintech Ventures、Atlas Merchant Capital 和 Willett Advisors 等機構參與。

此時,Circle 已然開始爲 SPAC 上市做準備,臨門一腳,靜待鐘聲。

總結

和 Coinbase 從一開始就堅定自己的使命和方向,從一而終不同,Circle 在數字金融世界經歷了一系列的探索,走過彎路,付出過沉重的代價,也曾瀕臨生死抉擇的邊緣,最終在「年富力強」之際,找到了自己的使命。

在遍佈荊棘探索之路上,Circle 應該感謝它的貴人們。

Jim Breyer、 Accel Partners 和 General Catalyst 三家機構從始至終支持傑瑞米·阿萊爾(Jeremy Allaire)和 Circle。也是因爲 Jim Breyer 的推薦,IDG 資本與 Circle 聯姻,併成爲其成長之路上的堅定支持者。

IDG 資本多輪下注,不僅成爲 Circle 最大的機構股東,更是在其關鍵時分,多次出手相助,幫助收購 Poloniex ,吸引中國資本投資……從某種程度上來講,沒有 IDG,就沒有 Circle 的今天。

當然,這一切或許離不開傑瑞米·阿萊爾連續創業成功的履歷以及人格魅力,畢竟投資的終點,還是投人。