为什么核心团队放弃亿万身家和声誉也要搞垮自己的公司?

原文标题:《〈硅谷》〉大结局 :一次区块链扩容引发的危机》
作者:胡鹏,一块+开发者社区忠实爱好者

本文讲述了作者在观影美剧《硅谷》后对区块链、AI 等前沿技术发展的思考。温馨提示:内容包含剧透,继续阅读可能影响观影体验 :)

美剧《硅谷》终于迎来了大结局,看完让我唏嘘不已。就像所有伟大的喜剧作品,都存在一个复杂深刻的悲剧内核。

就当我以为魔笛手 (Pied Piper) 的创业故事就像 1999 年的《硅谷传奇》一样创始人都现财富自由,编剧却在最后一集强势反转,提出了一个更宏大的哲学命题——如果人类社会对某项科技还没做好准备,你作为它的创造者该怎么办?

美剧《硅谷》结局:估值 80 亿美元去中心化互联网的自我终结

剧情回顾

一家估值近 80 亿美元的公司,一夜之间归零。这一切到底是怎么发生的?

为什么为用户提供数据控制权的 PiperNet 会威胁到世界的和平,为什么核心团队放弃亿万身家和声誉也要搞垮自己的公司?

想要看懂大结局 (S6E7),可能需要回顾一下,从第一季以来魔笛手经历的关键时刻。

1 发散压缩算法 (Middle-Out Algorithm)

整个系列的起源是,不满足于在大公司狐力 (Hooli) 上班的程序员理查德 (Richard),业余时间找了几个朋友,创办了一家叫做魔笛手的公司,开发出一款音乐版权检索应用,但没能打动投资人。

无心插柳,他为这款应用发明的压缩算法,比行业最佳算法要优秀数倍——实际上,剧中虚构了一个衡量压缩能力的指数,维斯曼评分 (Weissman score),理查德的算法使得他接近理论的极限 (2.9) 达到 2.89 分。

这一算法获得了老东家狐力和天使投资人彼特 (Peter Gregory) 的青睐。理查德选择接受了天使投资的钱,辞掉大公司的工作,开始了雄心勃勃的创业之旅。

在第一季的结局,魔笛手的算法引擎被狐力逆向工程,后者打造出性能相同但功能更丰富的产品 (近几年国内互联网也一直爆出类似的巨头抄袭门事件)。

在巨大的压力下理查德想出来一种新的算法 Middle-Out(虽然 idea 来源很黄暴污),突破了之前的理论极限,魔笛手立马成为硅谷当红炸子鸡,似乎前途一片光明。

美剧《硅谷》结局:估值 80 亿美元去中心化互联网的自我终结理查德在 TechCrunch 创业大赛上展示革命性的发散算法

2 去中心化的互联网

在经历过数次转型失败后,理查德意识到自己真正想做的是一个新的互联网——利用几十亿台性能过剩的手机作为节点,建造一个去中心化、点到点、抗监管的互联网

在调研中发现彼特在更早就有了类似的想法,建造一个不被巨头控制的互联网,一个「我们值得拥有的互联网」,只是当时受限于压缩算法的理论极限无法实现,而理查德发明的发散算法刚好扫清了这一障碍。

美剧《硅谷》结局:估值 80 亿美元去中心化互联网的自我终结彼特早年对去中心化互联网的探索

在魔笛手研发出第一代网络后,他们说服了一家保险公司 FGI 购买自己的去中心化存储网络服务。在找到足够的手机用户之前,他们不得不把数据存储在 Azue 云上,成本居高不下。

阴差阳错,G 神 (Gilfoyle) 在破解智能冰箱时,把魔笛手仓库代码植入到固件里,这些代码顺着网络升级了 30000 台冰箱,组成了一个去中心化的存储网络,备份了 FGI 的数据,让公司再次起死回生。

第四季推出的时候是 2017.4,加密货币正在酝酿着一轮爆发,这年下半年比特币达到历史高峰近 2 万美元,越来越多的人们开始关注加密货币和区块链。这季构想的互联网形态和区块链倡导的去中心互联网理念不谋而合。

而在第五季中,为了解决财务危机,甚至进行了首次代币销售——发行 PiedPiperCoin。作为这个行业的从业者,不得不为编剧的敏锐嗅觉和大胆实践感到耳目一新。这不是巧合,这部剧的确请了很多区块链领域的创始人担当顾问,包括 MaidSafe, Blockstack 等。

美剧《硅谷》结局:估值 80 亿美元去中心化互联网的自我终结2017 年比特币的价格走势

3 安东之子 Son of Anton

安东,源自 G 神对他维护的服务器集群的「爱称」,这个词本身来自于撒旦崇拜。在第四季中,安东不幸遭到了物理损坏,壮烈牺牲。到了第六季,G 神又开发了一个深度学习网络,将它命名为安东之子。

最初这个网络只是 AI 聊天机器人,G 神用它来应对基友迪尼希的日常唠嗑。但这个 AI 有自我学习的能力,给它设定好任务,网络会自我进化。

G 神甚至让它帮忙修复代码中的漏洞——安东之子做出了删除了许多代码仓库的决策,可能它觉得最好的修复 bug 的方式就是删除掉有 bug 的代码 。

集齐上面三个主要关卡,剧情来到了 PiperNet 上线前最大的一个技术挑战——网络扩容,并且制造出了一只创造者们都无法理解的怪物。

区块链扩容引发重大危机

魔笛手在第七季拿下大客户 AT&T,PiperNet 有望能够运行在上亿台设备上。在这之前,他们需要做一次前导发布,在沙漠中举办的罗斯节现场,搭建了一个测试网络用于评估。

不幸的是,随着参会人员的增加,网络上交易开始阻塞,发散算法并没有达到预期效果提升网络的吞吐,游客们们无法发消息、支付,甚至上智能厕所。

美剧《硅谷》结局:估值 80 亿美元去中心化互联网的自我终结这可能就是白皮书和产品发布时的差别 hhhhhhh

扩容一直是区块链诞生以来最大的瓶颈。 比特币安全性经受住了十年的考验,但每秒 3~7 笔交易 tps,限制了它作为支付手段。在传统软件架构中,可以通过纵向 / 横向扩容的方式来提升服务的性能。区块链网络中为了保障去中心化,运行全节点的门槛不能过高。

如何在不提升单个节点的计算资源的情形下,提升整个网络能够处理的交易量,成了区块链领域一个巨大的挑战。

理查德一如既往的发挥了自己在极限压力下的创造力,他用发散算法改造了安东之子,制造出新的 AI 机器人,用来优化区块链网络。

这一大胆的想法成功的提升了网络的容量,也让他们击败竞争对手 Yao Network,魔笛手公司估值达到了 80 亿美元。

故事在这里结束就是一个大团圆的结局,但显然编剧想要的更多。所以,意外出现了。

在正式的产品交付前几天,理查德发现了自己发送的加密信息,在莫莉卡接受的短信中少了一个点。

查询网络日志后,更是发现网络发送的数据量和接受的数据量不一致。而所有的数据都是加密过的所以无法再被压缩 (基于 encrypt-then-compress 的不可行性)。

那么唯一的可能就是网络的加密被绕过或者被攻破了!

美剧《硅谷》结局:估值 80 亿美元去中心化互联网的自我终结G 神 : "It's a feature, not a bug"

G 神随后确认了网络中的 AI 为了提升网络效率的目标,发展出了多项式时间内计算离散对数问题的算法,攻破了包括 P256、Curve25519 等椭圆曲线。G 神随即演示了利用网络破解迪尼希的特斯拉汽车,命令它自动驾驶去洗车店。

这意味着什么?我过去一两年时间大部分时间都在和密码学打交道,深知现代社会如何依赖于加密系统,从输电网络、金融机构到核武发射密码,一旦这些破解工具流入不法分子手中,无疑会危害社会和平。

是否能够从网络中剔除掉这部分破解能力?不能,因为基于深度学习的 AI 就像一个黑盒,目前还无法有效的解释它工作的原理。

剧情中用 AI 破解难题目前来看还显得不是很实际,但量子计算机等技术的发展,已经让新密码学系统的研发变得愈来愈紧迫。

关上潘多拉的盒子

搞清状况后,魔笛手的创始人们开始面临严峻的考验:一边是经历坎坷六年创业,数次濒临破产,终于柳暗花明,拿到了数十亿的订单,风光无限;一边是即将发布的网络蕴藏着巨大的破坏力,而这个世界并没有做好迎接它的准备,自己甚至可能为此坐牢。

美剧《硅谷》结局:估值 80 亿美元去中心化互联网的自我终结理查德内心的艰难考验

权衡后,理查德等人决定关上潘多拉的盒子,并且精心策划了一次失败的产品发布会,力求做到「公开华丽的出丑」——出于以下考量,仅仅是关闭网络和取消运营是不行的。

PiperNet 已经名气大燥,会有人模仿和逆向工程他们的成果,所以他们把产品发布会制造成一次意外的失败,传达出技术存在严重的缺陷,打断后来者复制他们的念头。

说实话看到这里我是感动了的,这种悲壮感,不亚于《黑暗骑士》中蝙蝠侠承担起所有骂名,只为保住歌谭市民心中光明骑士哈维的形象。

美剧《硅谷》结局:估值 80 亿美元去中心化互联网的自我终结创始团队最终达成共识

最终他们「成功」的弄砸了发布会,公司被解散,相关的代码被清除,创始人们也各奔东西。

惨败的魔笛手更是被称为比 pets.com(90 年代互联网泡沫时期的失败公司)、Theranos(血液检测公司骗局)、wework(共享办公行业巨头,今年深陷财务丑闻,估值大跳水) 更加失败的科技公司。

美剧《硅谷》结局:估值 80 亿美元去中心化互联网的自我终结盖茨的惊喜客串,毫无违和感,哈哈哈

有朋友和我讨论时提出观点:「这不该是一个技术、科学家团队可能的选择 ...... 这算是一个比较明显的剧情漏洞吧」。的确,如果事情真的发展到这一步,尤其是区块链领域,想要掩盖甚至抹除这些痕迹是很难的。

作为一部虚构的剧,《硅谷》剧情存在很多的逻辑漏洞,但它提出的问题是真实存在的,代表着人们对日渐黑盒化的科技的担忧

创业维艰

魔笛手创业六载,风雨兼程,写满了艰辛。公司经历数次转型,从音乐版权应用,到云端存储服务,从视频聊天软件,到去中心化互联网;每一季都有 CEO 理查德去找医生检查身体、倾诉烦恼的场景,真实反映出了创业者面临的巨大身心压力。

《硅谷》从 14 年开播,那时我还是一名计算机专业的学徒,从 MIPS 处理器到 C 语言编译器,为一个个课设熬夜编程;魔笛手创业风雨六载,而这六年正是中国互联网高速发展的阶段,从移动互联网到人工智能,再到时下方兴未艾的区块链,吸引着一批批年轻人投身浪潮之中。

我有幸从学生年代就开始参与到创业过程,参与了从十几个人的小作坊到融资上亿的突破;毕业后也在数万员工规模的 O2O 巨头做过「螺丝钉」;而最近一两年,则在新生的区块链行业,探索有趣的事物。

《硅谷》虽然发生在大洋彼岸,但身处相同快节奏、高密度信息流的行业中,中国的互联网从业者很容易感同身受,不管是成就,还是挫败。比起 90 年代的中国人——可能无法理解《硅谷传奇》中,几个大学辍学生从车库起步,建造出苹果、微软帝国这样的传奇——我们是幸福的。

附录:技术科普

这一部分针对部分对技术感兴趣的读者,考证一下剧中涉及的技术设定的合理性。

1 维斯曼评分

维斯曼评分 (Weissman Score) 是个虚构的衡量无损压缩的性能指标,由《硅谷》的技术顾问、同时也是斯坦福大学的维斯曼教授本人定义。

美剧《硅谷》结局:估值 80 亿美元去中心化互联网的自我终结

它主要结合了压缩率 (compression ratio,r) 和压缩时间 (time, T) 两个指标,带上划线的是标准的压缩器,简单来说就是压缩率越高,压缩时间越短,维斯曼评分越高。

数据压缩的基本原理是利用数据的统计冗余,一个不准确但直观的例子是「aaaab" 可以用 "4ab" 表示。

无损 (lossless) 是指压缩后信息完整性不受损,包含两个基本的步骤:

1. 生成统计数据的统计模型;
2. 利用统计模型将高频字符用较短的比特序列表示,低频字符用较长的比特序列表示。最经典的编码算法大概就是霍夫曼编码。

美剧《硅谷》结局:估值 80 亿美元去中心化互联网的自我终结霍夫曼树

很难说哪种压缩算法是最好的——学者或者更关系压缩的底层理论,工程师更关心压缩的综合性能。有时候压缩比更高的算法运行时间过长,也会影响工业界的应用。维斯曼评分虽然是在剧中虚构的,但是它把压缩比和时间两个纬度都纳入考量,所以开始得到现实中工业界和学术界的认真对待,甚至斯坦福和加州大学的课堂上也开始有它的身影。

美剧《硅谷》结局:估值 80 亿美元去中心化互联网的自我终结部分压缩算法的维斯曼评分

2 离散对数难题

剧中声称,AI 安东之子找到了离散对数难题的多项式时间解法,因而破解了一系列密码学基础设施。

对非计算机专业的朋友来说,这里可能比较陌生,甚至有一些误解:

1. 破解了离散对数问题,则证明了 P=NP;
2. 真是如此,所有的密码学系统都不再安全。

这里做一些说明:

首先,离散对数问题现在被认为是困难的——在经典图灵机模型下,至今还没有找到多项式时间内的算法——但它并不是一个 NP-complete 问题,只有找到了 NP-complete 问题的多项式解,才能证明所有的 P=NP 问题;

美剧《硅谷》结局:估值 80 亿美元去中心化互联网的自我终结P 和 NP 问题的欧拉图

其次,剧中列出的椭圆曲线密码学基于离散对数问题的困难性,比如被 G 神认为过时的 P256、迪尼希提到的最安全的 Curve25519,这些椭圆曲线上的计算都可以转换成有限域上的循环群,构造出离散对数难题。(这里有个著名的梗,就是 P256 曲线的参数由 NIST 制定,密码学届担心是否存在后门,所以包括比特币在内的绝大多数的加密货币不予采用。)

还有很多的密码学系统,基于完全不同的安全假设——大数分解难题,隐含子群难题,伪随机数生成器,密码学安全哈希,都不会受到剧中离散对数问题被破解的影响。

美剧《硅谷》结局:估值 80 亿美元去中心化互联网的自我终结用来展示椭圆曲线计算特性的示例图

美剧《硅谷》结局:估值 80 亿美元去中心化互联网的自我终结屏幕上显示的椭圆曲线 P256: 一个过时的标准

3 安东之子超级 AI

关于超级 AI 威胁人类的话题,近些年已经讨论很多了,其中不乏马斯克、比尔盖茨和霍金等人。

《硅谷》中的安东之子,被给予了优化网络性能的命令后,就不断的朝着这个目标进化,包括破解离散对数难题只是它优化网络的一个方式,谁也不能保证它为了这个目标还会做出什么行为。

类似的概念,还有西乔著名的系列漫画里 BetaCat,Tim Urban 的《AI 革命:通向超级智能之路》里面的手写机器人。它们都是为了解决某个问题,不小心发展出被人类认为「不友善」的能力或者行为。比起有情感的人工智能,没情感的反而更可怕吧。

美剧《硅谷》结局:估值 80 亿美元去中心化互联网的自我终结

如果说现在的 AI 只是在某些特定任务上 (图像识别,自然语言) 达到或者超出人类的水平,大部分的 AI 可能只是人工智障。

但由于递归自我改进策略,它会加速进化,在一定的节点出现智能爆炸,一旦超出人类认知范围,留给人类的可能就只有 WTF?

这个 AI 具备超出人类的思维速度和质量,无疑可以帮助人类解决很多复杂的科学难题,但这种终极能力的出现会还会导致什么,这是个开放的问题,也是无数的科幻作品的灵感源泉。

不管怎么样,忽视超级 AI 的出现都不是明智的选择。

来源链接:mp.weixin.qq.com