我们敦促美国实施更平衡的加密政策(意指现在过于保守防御)。多年来,我们 —— 包括 Circle 和美国及海外许多其他公司的日以继夜工作的创新者,一直在不断改变加密货币和区块链技术的可能性,一直坚持不懈地为此大声疾呼。不幸的是,监管未能跟上。

原文标题:《高盛、百度和比特大陆都追捧的 Circle,向美国监管宣战了》
作者:雪姣

过去两个月,比特币从 4200 美元涨至近 9000 美元,几乎翻了一番。

但行业进入小牛市的另一面,一直在美国寻求合规化的加密支付「独角兽」Circle 却蒙上了一层冰霜。

5 月 22 日,Circle 首席执行官 Jeremy Allaire 在 Twitter 上宣布,公司已经解雇 30 名员工。这个数字约占员工总数的 10%。

裁员范围涉及财务和产品人员,Allaire 坦言,此次裁员是为了应对美国日益严格的监管环境。

2013 年起,Circle 即拿到了以最严监管著称的纽约州金融服务部的首张比特币支付牌照。

6 年来,Circle 的业务涵盖了比特币支付、交易所和发行稳定币 USDC。但是受限于美国联邦证券法的约束,Circle 做这一切的过程都举步维艰。

一个例子是,近日 Circle 旗下交易所碍于监管政策的收缩,下架了 9 种被认为接近于证券的加密货币。

「US crypto policy needs to change (美国加密政策亟需变革)」,Allaire 在一篇公开博客中疾呼。这只一直在合规化道路上狂奔的「独角兽」,终于忍不住将尖角对准了迟迟没有松动的监管法规。

Circle 一直倍受中国市场关注,一个原因是其加密支付的行业地位,最重要的是其曾获高盛、百度、IDG 等 2.56 亿美元投资,估值 30 亿美元。

「正值风口的 Circle,或许能为这个新兴行业的规则起草带来非凡影响。」一些业内人士评价。

「牛市」裁员

宣布裁员 30 个职位的时候,Allaire 的措辞是「移除」这些岗位,意味着 Circle 在短期内并不打算补充这些职位。

「裁员是为了削减成本,应对新的市场条件,最重要的是应对美国日益严格的监管环境。」Allaire 写道。

裁员是去年加密货币熊市的表征之一。和一般公司在谈及裁员原因时「打太极」不同,Allaire 并不避讳对外公布公司正在面临的挑战。

2013 年,Allaire 和 Sean Neville 在美国的波士顿联合创立了 Circle,最初 Circle 的定位是支持加密货币支付,这可以理解为加密数字货币行业的「支付宝」。

在创办 Circle 之前,Allaire 曾创立过一家在线视频平台 Brightcove,并成功在纳斯达克上市。因此,当听到 Allaire 即将启动新项目时,Brightcove 的前投资人们即决定继续支持 Allaire,给了 Circle 900 万美元的 A 轮融资。

和如今币圈动辄上亿美元的 ICO 相比,900 万美元算是个小数目。但在彼时的加密数字货币行业已是最大的一笔融资。现如今的美国数字货币交易巨头 Coinbase,在当时也仅筹集了 500 万美元。

在此之后,Circle 开始为它的支付版图开疆拓土。

其支撑的使用场景有几类,一是在 B2C 商家与客户之间使用数字货币,由此可以减少退款产生的银行结算费用;用户也用数字货币来进行跨境转账,其最大的好处是手续费相比于银行转账更加低廉;还有一类,据称 Circle 亦能在「丝绸之路」等暗网消费中提供服务。

「从 2014 年开始,我们就已经是世界上最大的比特币交易商之一。」Allaire 曾如此评价 Circle Pay 的影响力。

为「合规」不惜代价

如果说 SEC 等监管机构是美国加密货币行业的班主任,那么 Circle 无疑是班上最优秀的学生之一,其对监管政策的态度一直十分积极并充满耐心。

早在 2013 年成立之初,Circle 就聘请华盛顿特区金融服务论坛的前首席监管 John Beccia 担任总法律顾问和首席合规官。

不久之后,Circle 即拿到了以最严监管著称的纽约州金融服务部的 BitLicense。6 年过去了,纽约州一共也只颁发了 16 张 BitLicense。

2017 年,Circle 花 4 亿美元收购交易所 Poloniex,前提也是其拥有 SEC 颁发的 ATS 牌照。

将 Poloniex 收入囊中之后,Allaire 做的第一件事就是将平台上可能涉嫌违法的代币摘牌,尽管这种「违规」只是一种潜在的可能。

Allaire 是如此「表忠」的,「我们正在做出自己的合规化决定,因为你不能打电话问 SEC,某某代币是一种证券吗。直接下架,这是明智的做法。」

尽管小心翼翼,但屠刀并未就此放过 Poloniex。

5 月 13 日,Poloniex 宣布,平台最晚将于本月底在美国用户的页面中下架 9 种加密货币。因为根据美国法律,这些代币 —— ARDR、BCN、DCR、GAME、GAS、LSK、NXT、OMNI 和 REP —— 已经接近于证券。

「已经接近于证券」的意思是,这些加密货币具有证券的属性但并未依法在 SEC 注册为证券,也即现可能正处于违法状态。一旦被发现,SEC (美国证监会)将对发行和销售这些加密货币的平台进行处罚。

去年 11 月,加密货币项目 Paragon Coin 和 CarrierEQ 就曾遭遇监管判罚。当时,SEC 认定这些加密货币发行属证券发行,并认为它未满足豁免证券注册的条件,遂决定对其处以罚金,赋予该项目投资者按法币退回当初的本金加利息的权利,并要求这些项目重新进行证券注册、持续向 SEC 进行信息披露,等等。

美国 SEC 将带有融资目的的数字资产全部视为证券,而证券的发行和销售,只能通过两种途径:

一是依照 1933 年证券法第 5 条在 SEC 进行证券登记注册;

二是满足一定豁免条件而无须在 SEC 登记注册,但仍需接受 SEC 监管。所谓的「豁免条件」,即满足美国 JOBS 法案(Jumpstart Our Business Startups Act,也叫「创业企业扶助法」)中固定的各类条件,如通过此通道发行的资产至少有 6 个月的禁售期等等。

截至 2018 年 10 月,美国 SEC 总共只批复了 39 个融资项目,审核颇为严厉。

在强监管之下,不少 ICO 开始对美国避之而不及,导致美国 2018 年的 ICO 项目显著下降。相反,新加坡等国家则因为政策完善且较为宽松(如开展沙盒监管),吸引了大批新兴项目。

强监管正在夺走 Poloniex 们的用户和手续费收入。项目不合规,自然也就不能上线交易。在竞争激烈的交易所市场,如无法根据用户需求上线最新、受欢迎的项目,无疑是在自断其臂。

时间倒回至 2017 年 10 月份,彼时 Poloniex 是一家运营陷入困境的交易所,由山寨币矿业公司 Tristan D'Agosta 所建。当时它面临的问题是,由于数字货币项目数量激增,用户纷纷要求平台提供交易服务,Poloniex 团队因而在运营(如维护加密数字钱包),监管(SEC 对很多项目代币的看法并不明朗)和合规性(如进行 KYC 客户信息检查)上焦头烂额而选择出售 Poloniex。

一年半过去了,Poloniex 在监管面前再次碰壁,这让 Allaire 懊恼不已。

向美国监管机构「宣战」

现在,这位优等生似乎进入了叛逆期,对政策的滞后和阻碍失去了耐心。

「当创新者被赶出美国时,我们不会坐视不管。」Poloniex 下架数字货币两周后,Allaire 在博客文章《美国加密政策亟需变革(US crypto policy needs to change)》中疾呼。

Allaire 写上一篇博客还是在 4 年前,在那篇博客中,Allaire 谈论的愿景还是区块链技术在 P2P 支付时代中的机会。4 年后,这份美好的愿景不再,唯有对「道阻且长」的慨叹和对监管的无声控诉。

Allaire 还在《美国加密政策亟需变革》一文中写道:

「对于下架代币的措施,我们深感沮丧,但它们是近期政策变动的直接结果。在最近的指引中,美国监管机构对很多加密货币被划为证券的看法更明朗了。我们不认为它们应该被视为证券,但我们要遵守美国法律。我们下架代币的决定代表着我们对美国不确定的监管环境做出负责任的回应。」

「我们正在向国会发起加密数字合法的诉求,我们正在向全球政策制定者发起加密数字合法的战斗(We are taking the fight for crypto to Congress!We are taking the crypto fight to policymakers globally)。」

从一位加密货币行业从业者的角度看,Allaire 的「宣言」颇为激昂壮烈。

「我们敦促美国实施更平衡的加密政策(意指现在过于保守防御)。多年来,我们 —— 包括 Circle 和美国及海外许多其他公司的日以继夜工作的创新者,一直在不断改变加密货币和区块链技术的可能性,一直坚持不懈地为此大声疾呼。不幸的是,监管未能跟上。」

「加密货币代表了一种全新的金融工具,它超越了证券、大宗商品或货币等简单分类。根据背景和用途,许多数字资产占据一个、两个或全部三个分类的特征。创新技术需要新的监管框架。」

「如果没有美国国会的行动,SEC 就不得不依赖 85 年前的法律和 73 年前的法院案件来制定哪些加密货币可能被视为证券,但这些规章不足以解决加密货币当前的问题。」

「我们明白,了解新技术的后果需要时间,新法律的起草需要谨慎。但创新发生得很快,全球竞争也很激烈。我们不希望美国落在后面。我们敦促议员们认识到未经许可的创新所释放出的经济力量,议员们想实现经济增长,所以希望他们带头抓住这个机遇。」

「这个问题关乎每位从业者,以及对应的立法、行业管理机构。不管美国的监管前景如何严峻,我们 —— 以及世界各地的企业家 —— 都致力于建设一个更加开放的全球经济。我们仍然对加密货币和区块链产业在短短 10 年内的发展感到敬畏,并期待着未来的发展。」

「Circle 正处于风口浪尖,有可能对这个新兴行业的规则起草带来非凡的影响。」一些业内人士如此评价 Allaire 的这番「书谏」。

美国的态度亦是许多国家订立法规的参照,究竟加密货币这艘大船能开多快,或许不久之后便能见分晓。

去年 12 月份,美国众议员 Warren Davidson 和 Darren Soto 提出 Token Taxonomy Act (代币分类法案),旨在豁免数字货币免受联邦证券法的约束,允许个人更简便地参与加密货币买卖。

但国会并未通过该法案。今年 4 月,Warren Davidson 向议会重提了法案。

他在一份声明中说,如果该法案获得国会批准并签署成为法律,将向创新者「发出一个强有力的信号」,即「美国是区块链技术的最佳目的地。」

究竟,Circle 和 Allaire 们能否求仁得仁呢?

Circle 入华

时间回到 2015 年,彼时中国的互联网巨头们已进入移动支付的激战期。美国因为庞杂的银行系统、便捷的信用卡支付等缘故错过了这场革命,但以 Circle 为代表的绕过银行系统的数字货币支付,或许正是蕴藏着下一场革命的萌芽。

高盛 —— 这个金融业最强大的参与者自然看到了这一点。

2015 年 4 月 30 日,Circle 获得由高盛集团、IDG 中国领投的 5000 万美元 C 轮融资。放到现在,高盛的橄榄枝也仍是加密数字货币行业被传统金融集团认可的一大标志。此后,提及 Circle 的地方都会加上这样一个标签 —— The Goldman Sachs-backed firm (有高盛背景的公司)。

高盛创立于 150 年前,是跨国投资银行与金融服务公司,也是全球最大的投资机构之一。除了高盛,在本轮融资 IDG,则表露了 Circle 的另一个算盘。

IDG Capital Partners 董事总经理周泉曾说,「我们对(Circle 的)这次投资相当兴奋。中国特别关注 Circle,也希望它的服务能进一步国际化。所以我们会帮助它在中国市场推出,(从在美国市场的经验来看)用户对数字货币支付的使用率正以惊人的速度增长。」

Circle 的入华行动很快就展开了。周泉不仅自己进入 Circle 董事会任职,还拉来了中国的一众 VC 和互联网巨头百度。

等不及了!Circle 创始人 Allaire 呼吁 SEC 实施更开明的监管

2016 年 6 月底,来自中国的财阀们宣布向 Circle 注资 6000 万美元,这些投资者包括 IDG 中国、百度、中金甲子、光大投资、万向和宜信。同时参投的还有 IBM 前董事长兼首席执行官 Sam Palmisano 等。

本轮融资完成后,Circle 即在中国注册独立公司进行运营。

支付算盘败北

叫人无奈的是,就在 Circle 还为在中国获得支付许可奔走的时候,中国的支付服务商们打起了烧钱补贴战(如用「支付宝」可返现),国内移动支付的普及速度大大加快,没给数字货币支付这项创新留下任何机会。

在世界范围内,踌躇满志的 Circle Pay 也因各种原因陷入了僵局。Allaire 曾在 Circle 的五周年访谈中袒露了这次败北。

「Circle 的目标是用比特币为消费者和企业提供更安全、低成本的支付途径。但这说起来容易做起来难。接受数字货币支付的商家逐渐失去了兴趣。回顾 2016 年。开发人员没有动,创新停滞不前,很多想法、重要的里程碑都没有实现。」Allaire 说道。

到 2016 年 12 月,Circle Pay 取消了大部分的比特币支付服务,将其收缩到跨境支付这一垂直场景。

「Allaire 淡化了比特币(支付)在 Circle 业务中所扮演的角色,开始做更多关于赚钱的工作。」加密货币行业媒体 Coindesk 在访谈 Allaire 后写道。

加密货币从 2017 年开始复苏,Circle 的业务也有了起色。在持续运营 Circle Pay 之外,Circle 开拓了三项新业务:Circle Trade,提供数字货币场外交易;Circle Invest,为散户提供数字货币投资品;再者是收购位于波士顿的合规交易所 Poloniex,做起了交易商。

币价在 2017 年登顶之后,在次年节节衰退。但陷入熊市的 2018 年,仍对 Circle 意义重大。

2018 年 5 月 15 日,Circle 获得由比特大陆(Bitmain)领投的 1.1 亿美元 E 轮融资,IDG 等多位老股东跟投,投后估值接近 30 亿美元。

与此同时,Circle 和与 Coinbase 合作发行锚定美元的稳定币 USDC,亦在大公司的强背书、各种合规措施和大交易所的加持下风生水起。

至今年 3 月份,Circle 再度出手,收购美国合规的股权众筹网站 SeedInvest。

用 Allaire 的话说,Circle 对 SeedInvest 的愿景在于,待监管对加密货币的态度更明朗后,会将 SeedInvest
上的股权通证化,开启传统企业「币改」的大胆尝试。

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