在比特币链下扩容领域,关于闪电网络基础设施和用户服务的投资一直都有显著增长,而侧链的叙事则大多已转向互操作性。

撰文:Mohamed Fouda,加密货币研究者及投资者,TokenDaily 研究团队成员,美国西北大学博士
编译:Perry Wang

2017 年,加密货币牛市引发交易量剧增,这让比特币和以太坊网络不堪重负。两个网络都受困于拥堵、交易延迟和费用高企等难题。为应对这些问题,人们提出了多个 扩容方案 ,或者将目光再次投向链下和 Layer 2 的实施。

企业家、研究者和投资者大多认为,Layer 2 (L2) 方案的缺点不多:只需要对共识层进行微调,也可避免底层协议的中心化。与此同时,这些方案的优点似乎还不少。这些方案包括比特币的 闪电网络 (Lightning Network) 、以太坊的 Raiden ,后者或可称为真正的 L2 方案,还有像比特币的 RSK 和以太坊的 Plasma Chains 这样的侧链方案。

比特币如何扩容?读懂比特币链下扩容技术进展与投资现状

2018 到 2019 年间,围绕 L2 开发有很多积极的动作。

比特币方面,闪电网络 (LN) 2018 年 3 月主网启动。以太坊方面,多个 L2 变体,包括状态通道,例如 SpankChainPlasma/Plasma CashLoom Network 也纷纷上线。

不过,伴随 2018-2019 年持续的熊市,链上活动出现显著下滑。无需深究,原因很明显:随着这些网络中的投机活动销声匿迹,对扩容方案的市场需求也就越来越弱。而伴随 2019 年第三和第四季度市场行情的 逐渐好转 ,我们发现 L2 方案开始得到更多关注——一方面是预期新的牛市会带来网络拥堵,另一方面则是希望给底层协议增加 隐私保护 等更多功能。

我们将撰写系列文章,审视当前 链下网络 的发展趋势,并评估其可投资性。我们还会考察过去两年链下方案的普及和使用情况。共分两篇,这是第一篇。第一篇主要关注 比特币 的生态系统,第二篇将观察以太坊的链下趋势。

比特币如何扩容?读懂比特币链下扩容技术进展与投资现状Lightning Network、 Liquid Sidchain 和 RSK 的容量对比

闪电网络

闪电网络 (LN) 是到目前为止最重要、讨论也最多的链下扩容方案。自 2015 年 LN 白皮书发布以来,这一项目一直被人们热烈探讨和辩论。自启动以来,LN 在通道数量、网络容量 (capacity) 和用例等方面的增长都让人印象深刻。然而,企业家和投资者仍在思考,在 LN 生态系统中究竟什么样的商业机会最有价值。他们探索的方向包括:构建 流动性枢纽 以收取路由费,在 LN 上提供集成和用户服务,用 LN 实现的支付渠道,以及投资于 LN 基础设施。

在 LN 中提供流动性

由于 LN 的目标是创建一个支付网络,尤其是为 微支付 服务,所以,最容易想到的创业机会就是构建一个与支付有关的生意:提供拥有几百个通道的多个 LN 节点,为付款提供路由,赚手续费。最初人们以为,这种服务能产生足够的收入,以覆盖运营成本,产生无风险的利润。

这种观点的反对者很快指出了其中的技术风险和 LN 内在的资本低效,即只有在费用高或交易量大的情况下,才能实现所谓的无风险利润。过去两年的实践表明,怀疑者到目前为止被证明是正确的。当下,仅靠收取 LN 路由费,是不可能构建一个可盈利的生意的。

从理论上讲,在 LN 上运行节点和为付款提供路由,应该只是一个更大的可盈利业务的一部分,这一点与运行比特币全节点类似。像 LNBIG 这样的团队,即 LN 中最大的流动性提供者的运营方,正是寄希望于这一思路。LNBIG 目前运营着 25 个公共节点,控制了 LN 总容量的大约 50%

LNBIG 的匿名创始人在接受 The Block 采访时说, 迄今为止,LNBIG 的这笔投资可能是亏钱的,但他们押注于 LN 的 未来普及率

比特币如何扩容?读懂比特币链下扩容技术进展与投资现状2018 年为 LN 提供流动性的年化投资回报率,来源:BitMEX Research

关于在 LN 中提供流动性的经济机制,如果你对更严谨的数据感兴趣,可以看一下 BitMEX Research 于 2019 年 3 月发表的详尽分析,报告基于他们自己的 LN 费用的体验。该报告的主要结论是,在 LN 上线的第一年,在最优条件下,例如通道费率方面,来自路由费的年化投资回报率大约仅为 1% ,并且,该回报还没包括开通渠道所需的链上费用。

LN 用户服务

LN 生态系统的第二种投资类型,也可能是最多的类型,是 用户服务 方面的投资。这个领域的范围很宽泛,包括与客户直接互动的所有服务。我们可以将这一领域分成三大主要板块:

  • LN 赋能的微支付
  • LN 上的金融服务
  • 改善用户体验和与 LN 集成度的服务

比特币如何扩容?读懂比特币链下扩容技术进展与投资现状

在 LN 服务的第一类中,最早出现的就是「 微支付服务 」,这其实也是 LN 最初讲的那个故事。出版平台 Y'alls 和加密货币礼品卡提供商 Bitrefill 是 LN 网络中最早提供这类服务的商家。

随着 LN 的壮大,方便接入 LN 的工具越来越多,包括支持闪电网络的钱包,例如 ZapEclairBLW 。Bitrefill 也开始提供服务,向用户开放通道,比如 Thor 通道。这些产品让 LN 生态更加成熟,进一步促成了聚焦于金融的 LN 用户服务的兴起,例如商家服务 / 比特币返现服务 (Fold) ,以及基于 LN 的比特币「上车」服务 (River Financial 和目前已中止的 Sparkswap) ,以及集成 LN 的交易所 (Bitfinex,LN markets) 。

LN 用户服务板块是 LN 领域中投资最集中的垂直领域,这主要有两个原因。

  1. LN 用户服务领域的 企业数量 ,多于另两个垂直领域。从统计上看,更多的投资机会,意味着这些项目更有可能获得融资。
  2. 在该垂直领域脱颖而出的赢家,也有可能抢占加密领域之外的市场。

例如, Fold 主要提供以比特币为主的返现 (cashback) 服务,但它走出了常规的加密社区,瞄准范围更广大的主流人群。于是,LN 就被当做一个用户体验更好的工具来使用,以交付比特币奖励。凭借这一市场方向,Fold 在去年 9 月融资 250 万美元。与此类似, Bitrefill 也因为使用了 LN 来扩展比特币商家服务,而在 VC 融资中成功募集到接近 200 万美元。尽管这是基于 LN 的用户服务普遍令人兴奋的地方,但这条路并非一帆风顺。有些企业,例如 Sparkswap ,尽管曾成功获得 VC 融资,但之后却发现,其业务 过于超前 。在创业领域,过于超前也是一种错误。

把 LN 当工具使用的一些金融渠道

尽管这是 LN 生态系统中相对新颖的一个方向,但很可能在不远的将来,它将成为一个主要趋势。这个方向的目标,是利用 LN 的各个特点,如全球覆盖、即时结算和低廉费用等,瞄准加密领域之外的用户。换句话说,这个方向的企业,往往把 LN 当作一个在 后端运行 的支付渠道,用户无需了解他们是在使用 BTC 还是 LN。我们可以将之类比成 Cash AppVenmo 这样的公司,他们在底层采用 ACHSwift 等协议,以实现用户资金的流转。

这一垂直领域最早出现的项目之一是 Zap 。Zap 计划利用 LN 进行日常美元付款的结算,例如商家付款或个人现金转账。把 LN 作为结算层来使用,其好处是即时结算和费用低廉,这有可能取代传统支付渠道,后者按资金规模收费,最高可能收取 15% 。比如 Zap 推出的 Strike 产品就实现了这一目标,用户或商家根本无需使用比特币。这一方式也解决了比特币难以在支付系统中采用的主要障碍,比如价格波动性,以及比特币支付方面不太友好的税法政策等。

LN 基础设施

在加密领域中,用风险资本投资于加密基础设施,例如购买那些开发协议的企业的股权,一直是一个有争议的话题。不过,这方面的用例其实是非常清晰的。以 LN 而言,这意味着投资于建设和推进 LN 协议 的团队。这一垂直领域主要有三家初创企业,分别是 Lightning LabsACINQBlockstream 。由于 LN 的关键部分已经构建出来,这些企业致力于改善用户和开发者使用 LN 的体验。例如, Lightning Labs 开发了 LoopFaraday 等工具,以帮助节点运营者便捷的管理他们的通道。与此类似,ACINQ 正在开发类似 Stripe 的 API 工具 ,使企业可以轻松集成 LN。

谈到投资回报率时,事情就有点复杂了。对那些聚焦于加密领域的风险投资基金而言,为 LN 开发者提供服务,是否足够建立盈利和可持续的生意,这一点并不清楚。有些人认为,基础设施项目并 不能直接盈利 ,他们其实是在为以下两者花钱:

  1. 有机会更早接触和获得最新见解,然后可以投资于集成了 LN 的闭源第三方。
  2. 通过支持 LN 来利用他们现有的比特币头寸,因为 LN 许诺将引入大规模的用户和商家。

不论争议如何,过去几个月,怀疑论并未妨碍 Lightning Labs 或 ACINQ 募集到不错的 A 轮融资。Lightning Labs 在 2 月初募集了 1000 万美元 的融资,公司的总融资额也达到了 1250 万美元 。与此类似, ACINQ 去年 10 月完成了 800 万美元 的 A 轮融资。

比特币侧链

LN 最初聚焦于支持微支付,且无需任何需信任的中间人。这一焦点排除了许多令人激动、为人渴求的功能,比如比特币 大规模交易 的快速结算、 保密交易 以及比特币交易的 可编程性 等。反过来,这为其他的链下扩容方案,即所谓的侧链,创造了机会。侧链也为比特币生态提供了许多激动人心的投资机会。

Liquid

Blockstream 在 2018 年末引介了 Liquid ,旨在解决比特币交易的保密性问题。Liquid 在 2019 年缓慢成长,在其侧链中锁定了不到 100 个比特币。不过,自今年 1 月以来,该侧链每个月都会有好几百个比特币的持续流入,在 4 月中旬突破了 1600 个比特币 的容量,也就超过了 LN 的容量。

比特币如何扩容?读懂比特币链下扩容技术进展与投资现状流通中的 Liquid BTC (L-BTC),来源:https://liquid.net/

Blockstream 目前列出了 44 家实体 ,作为 Liquid 的成员,其中一些比较知名的企业都是近期才加入的。Liquid 目前在比特币用户中没有太大的吸引力。据 Liquid 区块浏览器显示,大部分侧链区块都是空的,或者仅有个位数的几笔交易。尽管 Liquid 的主要重心已经转向代币化证券,但 Liquid 上的代币化资产的流通市值还极小。 Tether (USDT) 目前是 Liquid 上发行量最大的证券,其市值仅为 1650 万美元。Liquid 将重心转向资产 (代币) 发行的举措并未在比特币社区获得太多响应,许多人认为,这一发展方向是试图复制以太坊的 ERC-20 模式。如此低的采用率应该不是其投资者所希望看到的,毕竟,Blockstream 的 A 轮融资募集了 5500 万美元

RSK

RSK 的终极愿景是在比特币上 复制以太坊 。为实现这一目标, RSK 实施了一条与比特币双向锚定的侧链,并使用了以太坊智能合约的一个分支,以实现所锚定的比特币资产的 可编程性 ,这被称为 RSK Smart Bitcoin (RBTC) 。与 Liquid 类似, RSK 用一个联盟 (Federation) 来确保双向锚定, RSK Federation 的成员名单没有公开,只能通过公钥来识别。与 Liquid 类似, RSK 侧链也在力争获得更大规模的采用。尽管 RSK 自 2018 年 12 月以来一直保持活跃,但该侧链也只吸引到约 160 个比特币 。在 2019 年,该侧链的网络平均仅有 50 个比特币。

比特币如何扩容?读懂比特币链下扩容技术进展与投资现状有一个联盟(Federation)来确保比特币与 RSK 之间的双向锚定

当目前为止,RSK 的表现低于投资人的期望值。据 Crunchbase 的数据显示,RSK 项目背后的企业—— RSK Labs 募集到 730 万美元 的风险投资。此外, RIF Labs 在代币私募阶段还筹集到 2.2 万个比特币。RIF Labs 与 RSK Labs 已合并,创建了 IOV Labs 。更糟糕的是,现在在比特币与各智能合约区块链之间构建互操作性 (interoperability) 的项目越来越多,这意味着 RSK 的竞争对手日益增多。

可互操作的比特币侧链

一度,很多加密领域投资者相信,不论隐私还是可编程性,所有功能都将在比特币之上构建为某个层级。因此 Liquid 和 RSK 侧链听上去是很不错的投资标的。不过,近期这种观点已发生改变。对于考虑将可编程性加入比特币的投资者而言,在比特币和以太坊或者其它智能合约平台之间构建桥接的团队,已被证明是更好的投资目标。只需看看 TBTC 近期的崛起就知道了。The Keep/TBTC 团队几周前宣布募集到 770 万美元 融资,以加快项目发展。

TBTC 不是什么特例。实际上,几乎所有新兴的智能合约平台都在考虑,如何构建一个通向该平台的比特币侧链 / 桥接。在 Cosmos 生态系统中, Nomic Bitcoin Sidechain 是一个值得重视的项目。该项目利用 Tendermint 技术栈以实施了一个比特币侧链。一旦 Inter-Blockchain (IBC) 协议生效,Nomic BTC (NBTC) 即可以与其它 Tendermint 资产实现互操作。与此类似, Tezos 的粉丝也开始启动 tzBTC 项目,即在 Tezos 区块链中铸造 BTC 代币。

总而言之,过去两年,在比特币链下扩容领域,我们见证了很多实验和项目建设。LN 领域的投资,尤其是 LN 基础设施用户服务 的投资,一直在显著增长,而且很可能在未来几年继续增长。

另一方面,在比特币上构建的侧链项目则举步维艰,难以得到足够的关注,也吸引不到太多开发者的想象力。关于侧链的叙事大多已转向 互操作性 。这里的逻辑是,「如果我已桥接到相同的功能性,而且更加鲁棒、流动性更大,干嘛还要重复建设呢」。

要知道,我们仍处于行业的早期阶段,上文所写的很多内容在未来几年可能或多半会发生变化。不过我们也相信,今天所追踪的很多发展趋势,未来将成为新一代金融系统的支柱。