成立 6 年的 Circle,是当之无愧的明星区块链项目——号称「美国版支付宝」,获得高盛、百度、比特大陆青睐,已完成 5 轮融资,总融资数超过 2.5 亿,高峰时期估值 30 亿美元。

但 Circle 的发展之路并非一帆风顺。10 月 3 日、4 日,Circle 在两天内向以太坊网络连续增发约 5000 万枚锚定美元的稳定币 USDC,而算上之前的数目,Circle 在两个月内增发了近 1 亿 3000 万枚 USDC,折合人民币价值近 10 亿元。

除了频繁增发 USDC,今年以来,Circle 将部分业务的运营地转移至百慕大,以及关停了旗下的 Circle Pay 和 Circle Research 服务。原本要做「支付业务」「现实虚拟世界桥梁」的 Circle,如今布局交易所、更偏向加密货币交易产业链。 从支付到交易所,转型后的 Circle,能否继续获得监管、资本和用户的宠爱?

原文标题:《Circle 转型:从高盛、百度追捧,到放弃比特币支付改做稳定币》
作者:一柒
编辑:墨菲

「美国版支付宝」

曾经的 Circle,有着「美国版支付宝」的美称。

2013 年,杰瑞米·阿莱尔(Jeremy Allaire)创立了 Circle,总部设在波士顿,最初定位于「消费金融公司」,旨在建立一个比特币支付和转账平台。

「当用户需要转移资金时,只需短期买进比特币,就能将关联账户中的美元或英镑等资金转移到其他账户了。」有业内人士这样描述其业务。

举个简单的例子,之前国际转账需要等待银行、SWIFT3-5 个工作日的确认,但使用 Circle,可以实现「现金——比特币——现金」,快速转账。 据麻瓜派(ID:muggle_block)了解,在创办 Circle 前,杰瑞米也曾创办过一个在线视频平台 Brightcove,并成功上市纳斯达克。因此,出于对杰瑞米的信任,Brightcove 的投资人们决定继续支持杰瑞米,给了他 900 万美元的 A 轮融资。

而这笔融资,「创下了当时加密货币公司有史以来的最高融资额」。 Circle 意气风发,在外界还在争论、探讨比特币和区块链概念的时刻,继续得到高盛等知名风投机构的青睐,并获取了监管机构的高度认可。

美国区块链巨头 Circle 的转型之路:从支付到稳定币

2015 年 8 月,Circle 获得高盛集团和 IDG 资本领投的 7000 万美元融资;9 月,Circle 又拿到了纽约金融服务局颁发的第一张数字货币许可证 BitLicense,这意味着 Circle 可在纽约州持证提供数字货币服务。

之后,Circle 慢慢走进更广泛人群的视野。

拿到牌照后,Circle 便宣布旗下的比特币应用程序 Circle Pay 可以支持人们进行比特币买卖和转账交易,转账的过程中没有手续费,用户可以通过绑定 Visa 和万事达卡在 Circle 账户中充值美元。

到了 2015 年年底,Circle 将 Circle Pay 打造成了一个社交软件,与现在的微信类似,而这也为 Circle 的第一次转型埋下了伏笔。

美国区块链巨头 Circle 的转型之路:从支付到稳定币Circle Pay 界面截图(图源网络)

2016 年是 Circle 高歌猛进的一年。

4 月,Circle 拿到了英国金融服务监管局颁发的电子支付牌照,这也是英国监管机构首次向经营加密货币和数字资产业务的公司颁发许可证,意味着英国甚至整个欧盟区域都为 Circle 敞开了大门;

6 月,Circle 完成关键的 D 轮融资。这次融资,募集了 6000 万美元,IDG 领投,并且有多家中国公司参与,百度、光大、宜信、中金甲子等众多中国企业纷纷跟投。

有了中国企业的加码,随后 Circle 便将业务扩展到中国,成立了分公司 Circle China。 TechCrunch 此前文章显示,这有可能是(百度为首的)中国企业试图与「腾讯和支付宝抗衡」所采取的措施。

到了 2016 年 9 月,苹果 IOS 10 的 iMessage 上支持用户用短信进行美元、比特币等转账操作,而其中涉及到比特币转账的服务正是 Circle 提供的。

据 36Kr 此前文章显示,2016 年 Circle 共处理 10 亿美元以上的交易,全年用户数量增长率超过 1000%。

这是 Circle 发展的第一阶段: 以比特币交易业务为核心。至此,Circle 基本和比特币交易划上等号,「就差成立一个正式的交易所了」。

2016 年底,比特币分叉、扩容之争愈演愈烈,上限为 2100 万的比特币显然满足不了 Circle 越来越壮大的交易体量。「三年过去了,比特币的发展速度放缓了很多。」杰瑞米此前接受采访时曾这样表示。

看到了比特币作为支付工具的缺陷,Circle 于 2016 年 12 月 7 日宣布「放弃比特币业务」,保留比特币及美元等法币的转账业务,但用户无法进行比特币买卖,想要进行比特币买入卖出等交易的用户会被「导至 Coinbase」。

或许是看到中国当时的社交支付十分繁荣,杰瑞米再次提到「社交支付」,并表示「Circle 会把业务重心转移到社交支付上」。 不过,Circle 接下来的布局,却和「社交支付」口号相差千万里。Circle 对加密货币交易所生意蠢蠢欲动。

「华尔街金融巨鳄」?

在区块链和加密货币领域上,「最赚钱的」莫过于交易所——Circle 发展第二阶段的关键词。

2017 年 10 月,Circle 推出「Circle Trade」,提供加密货币场外交易。截止到 2018 年 2 月,Circle Trade 每月处理价值 20 亿美元的交易。 「杰瑞米淡化了比特币(支付)在 Circle 业务中所扮演的角色,开始做更多关于赚钱的工作。」在与杰瑞米交流后,Coindesk 这样总结道。

2018 年 2 月底,路透社消息称,Circle 花 4 亿美元收购了美国数字货币交易所 Poloniex (后文简称 P 网)。这一消息在当时的市场上引起了轩然大波。而据星球日报此前文章显示,这一收购早在 2017 年就已完成。

据麻瓜派(ID:muggle_block)了解,在当时,大部分主流媒体对 Circle 这一举措非常看好。

《财富》杂志专门写了一篇 Circle 的特稿,文中指出,Circle 已经获得超过 1 亿美元的融资,场外交易平台 Circle Trade 每月有着高达 20 亿美元的交易量,美国和英国的监管机构对其开放绿灯,IDG 等主流资本也在持续加码,业务扩张到了中国市场,再加上收购 P 网后可以获得的客户,Circle 可能会成为「华尔街金融巨鳄」。

市场、资本、监管、用户独宠 Circle,天时地利人和,Circle 全都拥有。

也有一部分人更关心 Circle 收购 P 网的影响。比如,P 网是否能借助 Circle 的 BitLicense 成为了持牌数字货币交易所?Circle 的法币通道提供给 P 网后,华尔街的正规军们多了一个光明正大投资数字货币的渠道?

专业人士的猜测中,隐隐透露出对 P 网本身的担忧。 因为早期的 P 网饱受诟病,用户抱怨自己的存款不翼而飞、账户频繁被锁定、资金撤出困难等。甚至有 twitter 用户讽刺其为「国际黑手党」(international mafia)。

美国区块链巨头 Circle 的转型之路:从支付到稳定币twitter 网友评论

除了收购 P 网进军交易所赛道外,Circle 还看中了稳定币市场。

2018 年 7 月,在拿到比特大陆 1.1 亿美元的投资 2 个月后,Circle 联合 Coinbase 推出了锚定美元的稳定币 USDC。

据公开数据显示,截止目前,以太坊网络上流通的 ERC 20 USDC 约有 4 亿 7600 万枚,已上线的交易所包括 Coinbase、OKEx、Poloniex、Kucoin 等。

除此之外,Circle 的布局也延伸到与加密货币相关的方方面面。2018 年 10 月,Circle 收购股权众筹平台 SeedInvest,建立 Circle Reseach 平台来提供加密货币行业消息和报告。

彼时的 Circle 俨然成为一个提供多样化加密货币业务的公司,其业务范围主要有 6 种:Circle Pay 帮助客户免费转账;SeedInvest 用于筹集资金;Circle Trade 提供场外交易服务;Poloniex 交易所提供不同的加密货币交易;USDC 为 Circle 发行的稳定币。

从「美国版支付宝」到「未来的华尔街金融巨鳄」,Circle 已然成为区块链创业领域最闪耀新星。 但就在这扩展、转型的时刻,Circle 发展遇到了问题。

裁员、违规、公司估值大跌

据麻瓜派(ID:muggle_block)统计,Circle 的问题最早出现在其公司估值的变化。

2019 年 2 月,cointelegraph 日本站文章指出,在 SharesPost 的股票交易平台上,Circle 公司估值为 7.05 亿美元。而 2018 年 5 月,Circle 获得比特大陆 1.1 亿美元投资时的估值高达 30 亿美元,短短 9 个月内,Circle 的估值跌去了 3/4。

5 月,在 Coindesk 的一篇文章中显示,Circle 已裁员 30 人,约占员工总人数的 10%,后来接连又走了 3 位高管。 与此同时,在收购 P 网后,Circle 与监管间的关系也变得紧张起来。

2019 年 5 月 13 日,P 网宣布将在美国用户的页面中下架 9 种加密货币。因为根据美国法律,这些代币已接近证券的概念,但它们却并未在 SEC 被注册,有违规风险。 而作为 Circle 业务重心之一的 P 网,作为一个加密货币交易所,其利润来源便是项目方的上币费和用户交易产生的手续费,同时下限多种加密货币对 P 网来说无疑是个不小的打击。

或许是因为 P 网业务受挫的缘故,作为 Circle CEO 的杰瑞米开始越来越频繁的在公开场合表达对美国现存加密货币监管政策的不满。 今年 5 月 20 日,杰瑞米更新了 4 年都没更新过的博客,发了一篇名为《美国加密货币政策需要改革》的文章,文中语气激昂的呼吁国会制定加密货币相关法案:

我们正在向国会发起加密数字合法的诉求,我们正在向全球政策制定者发起加密数字合法的战斗(We are taking the fight for crypto to Congress!We are taking the crypto fight to policymakers globally)。

美国区块链巨头 Circle 的转型之路:从支付到稳定币Circle 网站部分截图

到了 7 月 30 日,被邀请参加美国参议院银行委员会召开主题为「审查数字货币和区块链的监管框架」听证会时,杰瑞米也多次提及美国对加密货币行业缺乏透明开放的监管措施。

不确定性和限制性监管环境的结果已经导致许多数字资产项目和公司在美国境外注册,并阻止美国个人和企业获得相关产品和技术;

美国不应该用 100 年前的法律来监管 21 世纪的技术;
监管机构应该制定专门的规则,而不是将加密活动纳入现有金融体系的监管中。

公司估值大跌、业务受挫、人才流失,不可否认,加密货币周期是其中一个因素,但作为曾经受到无数人追捧的明星项目,Circle 需要寻找新方向。

砍掉支付、「逃离」美国

据 DAppTotal.com 数据显示,从 8 月 6 日到 10 月 4 日,短短两个月的时间,Circle 在以太坊网络上 4 次增发 USDC,数额总计约一亿三千万枚,而杰瑞米也曾表示会将更多精力放在 USDC 和「建立免费,开放和透明的全球支付网络」上。

Circle 开启了第三阶段。Circle 未来将围绕 USDC 业务再次转型,而这又具体可以分为三个方向:

第一,砍掉社交支付、发行研报等业务。

今年 6 月,Circle 宣布将逐步取消对其社交支付应用程序 Circle Pay 的支持,最终在 9 月 30 日完全取消对这一业务的支持。Finance Magnates 文章指出,开始砍掉最初的支付业务,「标志着 Circle 产品方向的显著转变」。

9 月 25 日,Circle 在其官网上发表文章指出将暂停 Circle Research 项目,Circle 官方表示「虽然我们在内容提供方面取得了重大进展,但现在是时候评估我们的贡献和整体战略了」。

第二,转移 P 网业务运营主体,「流浪」百慕大。

杰瑞米曾表示,70%的 P 网用户来自美国以外的地区,而美国 SEC 方面很容易将加密货币定义为证券,因此 P 网上的很多加密货币面临无法过审的风险,只能将 P 网的业务主体转移至监管环境更为宽松的百慕大。

今年 7 月 23 日,Circle 宣布 P 网将获得百慕大数字资产业务许可执照。

据公开资料显示,百慕大地区在 2018 年就通过了数字资产业务法案(DABA),为加密货币行业提供了一个全面的框架。Circle 还对外宣称,它是第一家获得百慕大 F 级(全部) DABA 许可的主要加密金融公司,这也允许 Circle 提供支付、托管、交易等其他使用数字资产的金融服务。

麻瓜派(ID:muggle_block)发现,市场给出的回应也很积极,大部分用户并不在意 P 网或 Circle 主体业务的转移,反而表示理解和支持。

美国区块链巨头 Circle 的转型之路:从支付到稳定币twitter 网友评论

第三,宣布重启 Trollbox。

2019 年 6 月 18 日,杰瑞米在 twitter 宣布重新启用 P 网曾经关闭的 Trollbox 服务。

据麻瓜派(ID:muggle_block)了解,Trollbox 最早可以追溯到 2016 年,这是 P 网推出的加密货币社交平台,人们在上面可以进行实时聊天,交流行业内部消息和交易信息。

但 P 网于 2017 年 6 月份关停了 Trollbox,理由是「减少对交易所如何处理用户资金的猜测」,因为 Trollbox 上的用户也会讨论关于 P 网的负面信息,例如冻结用户账户等。

这个单方面关停举动并不被用户接受,直到如今,依旧有网友指责 P 网,他们认为「P 网有 Trollbox 的时候是很辉煌的,关闭 Trollbox 之后就开始一路下滑了」「有 Trollbox 的那些年是很有趣的」。

而今 Circle 决定重启 Trollbox,一方面是由于此前有过做社交的经验,一方面也是为了通过建立社交来获客。

美国区块链巨头 Circle 的转型之路:从支付到稳定币美国区块链巨头 Circle 的转型之路:从支付到稳定币twitter 网友对 Trollbox 的高度评价

砍掉早期的社交支付业务,「弃车保帅」;转移旗下交易所主体至百慕大,及时抽身;重启 Trollbox,则是更为长远的打算。如今的 Circle 已经不是「支付宝」「金融巨鳄」,而是在加密货币赛道上越走越远。

此外,值得注意的是,虽然杰瑞米频繁指责美国的加密货币监管环境不友好,但 Circle 却仍未放弃迎合美国监管。

今年 4 月份,之前被 Circle 收购的股权众筹平台 SeedInvest 获得美国金融业监管局(FINRA)授予的另类交易系统(ATS)许可证。而 SeedInvest 也是第一个获得 FINRA 批准经营二级交易市场的股权众筹平台。

这也意味着,即使有了「逃离」美国的打算,Circle 仍不死心,希望通过股权众筹平台的合规化来帮助实现代币证券化,进而使得融资更方便。彼时 Circle 发言人也对此表示,「这是实现代币化证券愿景的重要一步」。

经历了一系列调整改革后,Circle 的未来能行稳致远吗?

比特币支付是个「伪需求」?

今年 5 月份,The Block 援引知情人士消息指出,Circle 正寻求 1.5 亿美元的融资,目前融资进展如何,外界并不知晓。 但可以肯定的是,Circle 未来之路依然充满挑战。

最直接的挑战依然是监管。 如今,美国对加密货币和数字资产的监管已经有了一定的框架,而且更加细致、深入行业。Circle 想在美国深入发展,必须学习 Coinbase 的做法,密切联系且服从监管。

否则,Tether 就是前车之鉴——最近 Tether 不仅陷入了和美国纽约总检察长办公室的法律纠纷,还面临集体诉讼的危机,被要求赔偿投资者 1.4 万亿美元。

其次,转型之后,Circle 的发展重心将放到 USDC 上,但这样就必须面临与 USDT 等其他稳定币竞争的问题。

截至目前,以太坊网络上的 ERC20 USDC 共计约 4 亿 7600 万枚。据 Blockchain.com 在 2019 年 2 月份发布的稳定币报告显示,稳定币市场中 USDT 占了 2/3 (约 67%)的份额,USDC 虽仅次于 USDT,先所占份额却只有约 9%。如何突围,占据更多市场份额,是 USDC 的挑战。

美国区块链巨头 Circle 的转型之路:从支付到稳定币图片来源:Blockchain.com

再次,即使 Circle 把业务主体移去了监管环境更为宽松、透明的百慕大,也并不意味着「绝对安全」。 Facebook 为了躲避美国严格的监管环境,将其数字货币项目 Libra 的运营主体设在瑞士。但上个月,瑞士却突然「变脸」,表示将对 Libra 采取「严格的监管措施」。

出于同样目的把业务主体转移到百慕大的 Circle,是否也会遭到百慕大监管机构的「背叛」?这些问题值得 Circle 认真思考。

从 Circle 的历程,麻瓜派(ID:muggle_block)得出两个结论: 一是加密货币创业最让人趋之若鹜的依然是交易所生意;二是加密货币支付并不好做。当初获得高盛、百度投资时,Circle 的业务方向是比特币支付;比特币支付遇到问题后,Circle 提出了「社交支付」,如今社交支付 Circle Pay 业务已经被砍掉。

加密货币支付不好做。一方面,比特币支付市场很小。比特币本身最大的价值在于投资和保值,大部分人不会花比特币来购买日用品;另一方面,电子支付行业已基本成熟。例如,支付宝也接入了区块链技术,在东南亚市场开发了 9 个电子钱包。

如今,暂时接下「沟通现实与虚拟世界」任务的是稳定币,Circle 的未来将走向何方,我们也会继续关注。

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